{Reseña} Mark Miodownik: Cosas (y) Materiales (Turner)

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No hay muchos libros de divulgación científica que se ocupen de la química e ingeniería de los materiales, así que Cosas (y) Materiales de Mark Miodownik, publicado estos días por Editorial Turner (traducción española de Stuff Matters: Exploring the Marvelous Materials That Shape Our Man-Made World, 2014), viene a cubrir algo esta deficiencia. Sobre el objetivo de este libro, el autor ha declarado que “va dirigido a quienes desean descifrar el mundo que hemos creado, esto es, averiguar de dónde vienen los materiales, cómo funcionan y qué dicen de nosotros. Pese a estar en todas partes, [los materiales] son unos completos desconocidos”.

Miodownik sigue la tendencia cada vez más acusada de incorporar al texto narraciones y anécdotas personales. A mí personalmente este procedimiento no me agrada en exceso, pero comprendo que para personas no muy habituadas al ensayo científico es una forma muy eficaz de enganchar en su lectura. Pero volviendo a lo importante, el resultado final del libro es excelente; los conocimientos del autor son apabullantes y las exposiciones las realiza con las herramientas que son esenciales en un buen ensayo divulgativo: amenidad y rigor. No en vano Mark Miodownik es profesor en ejercicio de ingeniería de materiales y colaborador de prensa y en la BBC, verdadera escuela de grandes divulgadores científicos.

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Miodownik utiliza como hilo conductor de su ensayo una fotografía que le tomaron en la terraza de su casa. Observando con detenimiento, descubrió que estaba rodeado de materiales que han sido y son imprescindibles para el desarrollo de la civilización y del bienestar humano. A cada uno de estos materiales dedica un capítulo monográfico; en algunos se centra en la historia del material o sus extraordinarias aplicaciones técnicas; en otros, su influencia cultural o su experiencia personal. En unos capítulos el tono es más literario; en otros, fríamente científico. El autor destaca, y esto es muy interesante, la relación afectiva y sensual del ser humano con ciertos materiales, como por ejemplo la cerámica, que nos es imprescindible a pesar se sus deficiencias de resistencia y durabilidad.

Mark Miodownik dedica los sucesivos capítulos al acero y a las aleaciones metálicas, al papel y sus diferentes tipos, al hormigón o concreto, al chocolate, a la espuma síntética (aerogel de sílice), a los plásticos, al vidrio, a los compuestos de carbono (grafito, diamante, nanotubos, grafeno), a la cerámica y porcelana, y , por último, a los materiales biotecnológicos (implantes). Son infinidad las curiosidades e informaciones interesantes sobre estos materiales; como por ejemplo, el hecho de que los expertos forjadores de espadas samuráis eran capaces de, en la misma hoja de acero, obtener diferentes grados de aleación al carbono consiguiendo propiedades inmejorables; o las asombrosa propiedad del hormigón autoregenerador, que contiene unas bacterias capaces de sellar las grietas que se puedan producir en la estructura de hormigón. Por último, y también a modo de ejemplo, cito la síntesis en 1985 del (C60-Ih)[5,6]fullereno o buckminsterfullereno, que es la mayor partícula de materia que ha exhibido dualidad onda-partícula. Su descubrimiento inició todo un campo nuevo de la Química, el que comprende el estudio de los fullerenos.

En definitiva, estamos ante un gran libro de divulgación científica altamente recomendable para cualquier lector con una mínima curiosidad por el mundo tangible que nos rodea. La edición de Turner de Cosas (y) Materiales, que viene enriquecida con numerosas ilustraciones y fotografías, es impecable.

Puntuación: 4 (de 5)
Ediciones Turner (2017)
Colección: Noema
Traducción: Pablo Sauras
276 págs.

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Todo está hecho de algo. Desde los objetos más corrientes de la vida diaria hasta los inventos más punteros que nos hablan del futuro, todo está hecho de materiales, oficios, técnicas, diseño, ingeniería y grandes ideas. Cosas (y) materiales nos desvela los secretos y las historias del papel, el cristal, la porcelana, el chocolate o el hormigón con la mirada de un científico y el asombro de un niño.

El autor nos habla de una taza de té, del motor de un avión supersónico, de la suela de sus zapatos o del clip de papel, y en cada uno relata una historia que inspira asombro y deslumbramiento ante la capacidad del ser humano para crear. (Sinopsis de la editorial)

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Mark Miodownik (1966) estudió en Oxford, donde se especializó en los materiales de aleación para aeronáutica. Es profesor en el University College de Londres, donde también se encuentra su laboratorio de investigación, y donde dirige el Institute of Making. Escribe una columna en The Observer y colabora con la BBC, además de impartir conferencias y charlas para todo tipo de públicos. Es miembro de la Royal Academy of Engineering y ha recibido varios premios por su labor como divulgador científico.

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