{Reseña} John Buchan: El vigilante del umbral y otras historias escocesas de terror (Diábolo)

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Hasta la publicación en España por Diábolo Ediciones de este libro de John Buchan la única referencia que tenía de este autor escocés era el breve comentario que hace H.P. Lovecraft de algunas obras suyas en su célebre ensayo El horror sobrenatural en la literatura, concretamente este fragmento: «En la novela Witch Wood, John Buchan representa con tremenda fuerza un resurgimiento del diabólico Sabbat de las brujas en una región solitaria de Escocia. La descripción del sombrío bosque y su piedra maligna, junto a los vislumbres de terror cósmico cuando el horror es finalmente extirpado, nos reconcilian con la lentitud de la acción y plétora de dialecto escoces. Algunos cuentos de Buchan son igualmente vívidos en sus intimaciones espectrales, The Green Wildebeest, una historia de brujería africana, The Wind in the Pordico, con su despertar de horrores paganos, y Skule Skerry con sus toques de espantos boreales, son ejemplos especialmente notables». Como se aprecia, el maestro americano ponderó muy positivamente la labor de Buchan en el género del horror, descubriendo alguna de las características que podremos observar en esta antología.

John Buchan, primer barón de Tweedsmuir, nació en 1875 en Perth (Escocia) y falleció 1940 en Montreal. Hijo de un clérigo, Buchan se educó en las universidades de Glasgow y Oxford, donde comenzó a publicar ficción e historia. Fue llamado al colegio de abogados en 1901 y trabajó en el personal del alto comisionado para Sudáfrica en ese país (1901–03). De vuelta en Londres, se convirtió en director de Nelson, la editorial para la que escribió lo que a menudo se considera la mejor de sus historias de aventuras al estilo de Robert Louis Stevenson, Prester John (1910), un relato vívido y profético de un levantamiento africano. Durante la Primera Guerra Mundial, Buchan se convirtió en director de información del gobierno británico. The Thirty-Nine Steps (1915) fue la más popular de su serie de novelas de espionaje y la primera en las que aparece el personaje de Richard Hannay. Fue autor de cincuenta obras —todas escritas en su tiempo libre mientras seguía su carrera política y diplomática—, que incluyen libros de relatos, novelas históricas y biografías.

John Buchan es uno de esos escritores, ciertamente menores, pero de gran oficio y talento que proliferaron en la literatura angloamericana en el primer tercio del siglo XX —edad dorada del relato de terror y fantástico —, y que sorprendentemente no había merecido la atención de las editoriales españolas hasta la aparición de El vigilante del umbral y otras historias escocesas de terror, al que seguirá, según informa en el prólogo su traductor y antólogo Alberto Ávila Salazar, un segundo volumen, también en Diábolo.

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Antes de leerlas pensaba que estas narraciones de Buchan pertenecerían en su mayoría al género de fantasmas o ghost story (género que ya hemos comentado varias veces en el blog a propósito de obras de carácter similar), pero en realidad predomina el terror clásico y sobrenatural que nos recuerda bastante a otros maestros británicos como Algernon Blackwood y Arthur Machen. Buchan se muestra en estos relatos como un escritor clásico y efectivo, de gran capacidad para la descripción de paisajes y sensaciones angustiosas, maestro en la correcta dosificación de los elementos terroríficos y misteriosos, y poseedor de una prosa sobria y precisa no carente de ironía, como es habitual en la más acendrada tradición literaria británica («La mayoría de sus amigos lo consideraban un necio de buen corazón, y no creo que nadie pueda discutir esta opinión»). Narrados en primera persona, suelen estar protagonizados por hombres razonables, escépticos, poco dados a fantasías y supersticiones (todo esto dota de credibilidad a las historias), personajes que a menudo se ven poseídos por entidades u obsesiones extrañas. En todos estos relatos el duro paisaje escocés tiene una presencia amenazadora y ominosa: lagunas, páramos, brezales, islotes azotados por el viento y la lluvia son la ambientación necesaria para las tramas; en realidad, esta naturaleza áspera y solitaria es la coprotagonista de casi todos los cuentos. «La Escocia de Buchan —escribe el prologuista— es un un espacio mitológico, salvaje y de una dureza inhumana. Su capacidad para fusionar lo legendario y cotidiano es francamente notable».

Este volumen incluye doce relatos escritos y publicados en diferentes épocas. Al menos la mitad me han parecido sensacionales, especialmente los que se ciñen escrupulosamente al modelo más clásico, el que evita incursiones con elementos secundarios de romance, de aventura o de humor. Destaco los siguientes: El vigilante del umbral es un magnífico relato sobre un pequeño propietario rural que es poseído por un inesperado personaje antiguo: el emperador romano Justiniano; Tierra de nadie es casi una novela corta y la joya del volumen. Un profesor universitario acude de vacaciones a un apartado paraje montañoso escocés donde encontrará una raza desconocida y salvaje, anterior a los pictos y los sajones, que ha logrado sobrevivir en grutas de casi imposible acceso; en Espacio es nuevamente un profesor que descubre una propiedad geométrica del espacio lo que le permite vislumbrar una nueva realidad; Skule Skerry (algo así como Islote de la Calavera), uno de los cuentos señalados al principio por Lovecraft, es una sensacional historia de horror ambientada en un remoto islote de la costa escocesa donde según una tradición que se remonta a las sagas escandinavas, aparecen aciertas entidades monstruosas; Tiempo de verano recupera un argumento más realista pero no menos terrorífico: un formidable perro ataca de forma inesperada e inexplicable al protagonista; Los fantasmas del Standlan trata la leyenda, presente en muchos países, de un grupo de almas en pena (seguramente del Purgatorio) que se aparecen a un pastor en la orilla del río Standlan para darle consejos y recabar información de los vivos.

En un determinado momento el protagonista del cuento Un viaje de poco provecho exclama: «El buen vino es mejor que la mala teología». De igual manera podríamos decir que el buen relato de miedo es mejor que la mala filosofía. En este libro se encuentran algunos estupendos ejemplos del primer tipo.

Diábolo Ediciones (2022)
Colección: Fantasmas, 6
Introducción y traducción: Alberto Ávila Salazar
350 págs.

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John Buchan fue un exitoso escritor que llegó a ser gobernador general de Canadá, a pesar de todo nunca dejó de tener muy presente su Escocia natal. Su obra está eclipsada por la conocida novela Los treinta y nueve escalones, adaptada al cine por el maestro Alfred Hitchcock y que ha inspirado una nueva serie protagonizada por Benedict Cumberbatch. Apenas conocido en nuestro país, esta antología le hace justicia a un autor clásico y dotado de una enorme personalidad literaria. Este libro reúne, por primera vez, su ciclo de historias de terror ambientadas en una Escocia salvaje y legendaria. (Sinopsis de la editorial)

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John Buchan (1875-1940) fue un novelista, historiador y político unionista escocés. Buchan fue un escritor increíblemente prolífico, produjo innumerables novelas y obras de no ficción, muchas basadas en el tiempo que pasó trabajando para el administrador colonial de Sudáfrica. Su obra más famosa es la novela The Thirty-Nine Steps, pero también incursionó en historias sobrenaturales, que tratan principalmente sobre lugares: las casas embrujadas y las tierras salvajes del Reino Unido y las peligrosas tierras salvajes del sur de África. Varios de los horrores encontrados tienen sus raíces en la antigua civilización celta y romana.

(Nota: Ilustración IV de Odilon Redon para Les Fleurs du Mal de Charles Baudelaire)

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